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Google帝国原力觉醒二:大举进军虚拟现实

2016-01-25 14:33:04 和讯股票  老虎证券

  相关股票:GOOG GOOGL

  2、虚拟现实篇

  Google 大举进军虚拟现实

Google帝国原力觉醒二:大举进军虚拟现实

  谷歌$(GOOG)$$(GOOGL)$正向VR投入很多资源,这应该会得到比Cardboard更多的回报

  谷歌有一个超廉价的“Google Cardboard”计划,算是一个VR平台。只需要将你目前的智能手机放到一个有一对塑料镜片的特殊形状的纸板箱中,就足以让你大概体验到虚拟现实。然而,Cardboard计划并不很“好”。在它的设计中,价格低廉高于一切,因而它的体验低于平均标准,因而你并不会用很多时间尝试。Oculus公司的创始人Palmer Luckey曾被问到,Oculus Rift是否能与廉价的“Google Cardboard”项目竞争。 Luckey回答:“是的,因为Rift其实是不错的。这有点像在问高档的葡萄酒如何与浑水竞争。”

  然而,这种廉价没有阻挡谷歌的投入。在2015年4月,它推出了“Works with Google Cardboard”计划,该计划让第三方制造与谷歌纸板(Google Cardboard)兼容的观看装置,就像改版后的 View-Master一样。在Play商店中,有针对“Cardboard”的VR部分,而且谷歌也在继续为这个项目做开发推广和内容合作。

  然而,“Cardboard”项目只是谷歌进军虚拟现实的冰山一角。谷歌似乎在慢慢整合各个部分,以完成一个全面的端到端的解决方案,它涵盖了硬件和软件,但我们不能确定这将需要怎样的形式。我们所知道的是,有大量的资源被投入到某种虚拟现实项目中。

  第一是员工。谷歌中一些最好和最聪明的,在该公司的职位最高的人,已经离开自己的项目并加入VR团队。谷歌搜索的首席设计师,Jon Wiley,停止了谷歌最大产品的研发,加入了VR团队。Alex Faaborg,火狐,Google Now和Android Wear的前首席设计师,也放弃了谷歌一些最大的产品加入了VR团队。像这样的高级人士不会接受新工作,而仅仅致力于纸板的研究。

  华尔街日报(博客,微博)给了我们一个窥探到他们可能会开发什么的机会。报道表示该公司正致力于“开发一个Android操作系统来驱动虚拟现实应用。”谷歌也在开发某种形式的3D音频。最近,该公司收购了一家名为“Thrive Audio”的公司,该公司着力打造“超逼真声场”的VR音频。

  Google 处理器:智能手机VR的推荐硬件标配

Google帝国原力觉醒二:大举进军虚拟现实

  为了获得足够动力来运行这个神秘的VR项目,谷歌据说要深入到硬件,设计自己的系统级芯片(SoC)。来自The Information的报告称,谷歌与元件供应商洽谈来共同开发针对虚拟现实和增强现实的芯片设计。该报道引述消息人士的话,谷歌一直在“寻找芯片的核心,进而确保芯片供应商可以提供足够动力。”

  让我们来猜测一下这代表着什么。今天任何智能手机系统芯片(SoC)将是主要面向2D应用程序和操作系统——像Chrome浏览器流畅浏览或快速启动应用程序。智能手机的SoC可以为游戏做一些3D处理,但这是一个次要功能。该芯片的电力设计,热分配设计,还有模具空间要求都优先考虑CPU功率而非GPU功率,因为这些是你在浏览网页和查看应用程序时需要用到的东西。

  智能手机芯片也主要是针对“短脉冲(burst)”。你加载应用程序或网页时,你想要一切都很快,让计算机加载任何你需要的东西,然后进入睡眠状态,以节省电力。如果你运行3D游戏超过几分钟,你的SoC很快会过热。它将“节流”—— 或故意减慢处理速度,以防崩溃。

  对于虚拟现实设备来说,你想对这样的设计改变很多。从虚拟现实角度来看,一切都在三维空间中呈现,并且一切必须要为你的左右眼渲染两次。你基本上一直在运行大型3D游戏。你想要为GPU分配更多的功率,用高端CPU的花费做出的定制芯片可以很容易地做到这一点。既然你一直在做复杂的3D处理,你还想要设计一个有热预算(thermal budget)的芯片,以使它能够长时间以最高速度运行。一个为“短脉冲(burst)”而设计的普通智能手机系统芯片不能支持这些。

  VR需要特殊硬件组合,Oculus公司在公布Oculus Rift消费者版本时,概述了它需要的推荐硬件规格。该公司规定了CPU,GPU等参数。然而,Oculus公司在PC上这样做有优势,因为CPU,GPU和其它部件都是单独的部件。客户或PC OEM厂商可以通过看这个名单,很容易地组装出相应的电脑。谷歌也需要制定出推荐的硬件规格,但因为它要做一个系统芯片,其中整个“电脑”是一个单一元件,所以它必须成为芯片设计商,如果它想要具体到CPU,GPU,和其它部件上的话。

  在涉及到VR芯片时,我们不认为谷歌真的需要做什么具有革命性的或专利性的事情。现成的ARM组件能够满足大部分要求。虚拟现实设备只是有与智能手机不同的系统要求,而且当前的SoC厂商只制造智能手机芯片。一旦VR成为主流,我们可以想象到,高通公司将提供一系列针对虚拟现实的SoC,但由于谷歌想在这里做一个开拓者,它现在必须做出自己的芯片。

  该报告还指出,谷歌希望在相机图像处理器上做很大的改动,这有可能为增强现实设备提供动力。它显然是在寻找什么东西,让其能像“第三只眼”一样“扫描环境,上传图像到谷歌云计算为基础的系统中进行分析。”谷歌的服务器再作出回应并“给你提供情景”。报道还称,谷歌还希望“增加对更多类型传感器的支持,包括一种可以测量距离的传感器。”

  实际上,谷歌自己似乎也在支持这一报道。公司在公开放出一个名为“多媒体芯片架构师”的职业招聘,该职业将“主导芯片开发”,开发范围主要在“多媒体方面,包括图像处理,视频处理,稳定化等等”。招聘要求是“在SoC的图像/视频/播放流水线方面有相应经验”,而最终目标是把芯片“产品化”。这听起来很像The Information谣言报道中提到的图像处理器。

  如果谷歌希望制造增强现实设备的话,定制的相机图像处理器将是一个很大的帮助。增强现实比VR困难许多,因为它基本上结合了所有的挑战和虚拟现实的处理能力,然后将它覆盖到你面前的环境中。这种“覆盖”可以放置在视频输入的顶部,还可以放置到透明显示器上,但无论哪种方式,如果能做的很好,那就意味着可以用3D设备跟踪现实世界,将数据输送给 GPU,并将其与计算机产生的元素相结合。这要完成一次就已经很难,但所有这一切都必须发生很多次(视频最低要求24FPS;Oculus Rift运行在90 FPS),才能让虚拟物体看起来像是真的存在于3D世界中。

  旨在照相或偶尔拍摄视频的智能手机图像处理器还不能胜任这个任务。正像在我们上述VR例子一样,这要求了将一个被设计只用于“短脉冲(burst)”的智能手机组件被调制到24/7。目前,谷歌公司正致力于Tango项目,这是一个充满传感器的,支持在手机屏幕上实现增强现实的平板电脑。在该装置中,计算机视觉是由一家名为“Movidius”公司开发的协处理器完成的。谷歌VR的SoC可能需要得到Movidius公司或者其他公司的许可,才能将它整合到SoC上。

  苹果公司为iPhone和iPad制造自己的芯片已经有一段时间,因此它硬件和软件的协调将其放到明显优于Android的位置上。苹果是第一个推出64位设备的公司,并且硬件和软件的组合是让苹果在移动照相设备领域处于领先地位很长时间的一个重要组成部分。由于Android的硬件和软件来自不同的厂商,Android上任何新硬件功能就会面临“先有鸡还是先有蛋”的问题。没有软件的支持是因为没有硬件,而没有硬件支持也是因为没有软件。通过设计自己的芯片,谷歌解决了VR部分的这个问题。

  软件方面的努力也很有可能是谷歌部署的一部分,但谷歌想要设计自己的SoC的行为表明了,谷歌可能在硬件设计上会有大动作。然而,我们仍然不知道我们会看到什么。这是一个独立的头戴式设备,是一个看起来很普通,但需要放到像Cardboard和Gear VR这样头戴式设备的智能机,还是一个更专业的智能机大小的设备,如Tango项目,这后来又会成为头戴式设备项目?

  纸板项目(Cardboard)感觉不想是所有问题的答案。纸板项目是一个品质较差的虚拟现实体验,并且它看起来似乎会阻挡谷歌真正的目的。谷歌甚至不会做非常基本的,价格低廉的改进,如一个头带。现在,在使用纸板五分钟后,你就不想用它,因为你厌倦了一直将它举在你的脸前。我们认为,它旨在将纸板项目作为VR“口味测验”,并不会让它演变成更正式的项目。纸板项目感觉就像一个开发工具包,或有趣的促销品,而非其他。我们认为谷歌的真正VR设备以后会到来。

(责任编辑:彭立睿 HF019)
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