比尔·盖茨成为美国最大农田主,也许原因在这里

2022-07-27 18:15:54 《巴伦周刊》中文版 


  美国显然不缺农田,但是投资者正在将农田作为对冲通胀的工具。

  随着金融市场和媒体继续保持对衰退时机的关注,以及美联储何时会转向降息的争论,人们也许忽略了另一个危机:美国食品供应正在面临日益增长的威胁,而政府政策加剧了这种威胁。

  由于俄乌冲突,大量化肥、小麦和其他与粮食有关的出口来自该地区,人们对全球粮食短缺的担忧日益加剧。许多经济学家和战略家都说,美国绝不会发生粮食短缺。毕竟,根据美国食品和药物管理局(Food and Drug Administration)的数据,美国自己生产了大部分食品,国内有大约一半土地用于农业生产。然而,这里有几个交叠的原因,它们足以说明为什么美国不应该认为食物供应充足无忧是理所当然的。

  得克萨斯州埃默里市的蹄铁匠伊娃 · 斯莱特(Eva Slater)经常从一个农场到另一个农场照料马蹄,她自己也有一个小农场。现在,她的邻居正在出售他的牛群,本月早些时候,当地牲畜拍卖会上出现了她以前从来没见过的拖车数量,几英里地方外的牧场主们都来到这里希望出售拖车。

  创纪录的高温和十多年来最严重的干旱,意味着没有青草可供牲口食用,而干草(替代选择)也很难获得,因为燃料成本上升使得从其他州运输干草变得更加困难。她说,她所在地区的干草现在大约每卷能卖220美元,而往年正常情况下大约卖45美元,典型干旱年份大约卖120美元。

  “据我所知,没有一个牧场主想退出,但他们不得不退出”,斯莱特在谈到牲畜大甩卖时表示,“每个人都在抛售,因为他们无法养活自己,也没有人买小牛来饲养”。虽然这意味着短期内肉类供应会增加,肉的价格会下降,但是得克萨斯农业局在上周的一份报告中说,由于目前大部分的育种牛都去了屠宰加工厂,未来几年小牛的数量将会下降。正如斯莱特所说,如果现在每个人都把牲口卖光了,我们以后怎么办?

  在离斯莱特大约250英里的地方,斯蒂芬 · 布兰特利(Stephen Brantley)也感到了紧张,但原因并不相同。布兰特利是得克萨斯州弗农市瓦格纳国家银行(Waggoner National Bank)的资深银行家。他说,他的银行最近一直接到当地农民打来的电话,这些农民正在被对他们土地感兴趣的太阳能(000591)公司追求。首先,这些公司要求测试土地一年左右时间,在此期间农民可以继续种植小麦等农作物,然后,如果测试进展顺利,太阳能公司要么会提出买下土地,要么就租赁20到30年。

  这些提议很难拒绝。农田往往都十分符合太阳能发电场地的要求,布兰特利说,太阳能公司在他所在的小麦带地区每英亩支付高达800美元的租金,租期可长达几十年。一块640英亩的土地每年就能赚51.2万美元,对于那些日益受到投入价格上涨和恶劣天气影响的农民而言,这是一条颇具吸引力的财富命脉。

  这方面还有一个先例。布兰特利说,风力发电在大约15年前进入该地区,风力发电机在该地区迅速发展,总的来说为农民提供了一份净收入。但是跟利润较低,而且可以与农作物共存的风能不一样的是,太阳能相当于一场零和游戏。“我知道这一切发生得有多快。我担心事情会越滚越大。如果太阳能像风力发电机一样普及,那么所有这些耕地都将会停产,”布兰特利说。

  伊利诺伊大学厄巴纳-香槟分校农业学教授尼克 · 保尔森(Nick Paulson)说,到目前为止,太阳能还没有真正开始进入中西部,那里的土地被认为是优质土壤。他说,考虑到农田的相对质量和更加普遍的干旱,太阳能公司在得克萨斯州这样的地方采取更积极的行动是有道理的。尽管如此,得克萨斯州和俄克拉荷马州占据了四分之一的美国小麦种植面积。

  故事的一部分是,投资者正在寻求将农田作为对冲通胀的工具。美国最大的农田私人所有者比尔 · 盖茨今年早些时候在社交媒体平台 Reddit 上表示,他个人的投资集团正在购买土地。

  芝加哥联邦储备银行(Federal Reserve Bank of Chicago)5月份的一份报告称,由于投资者买下了一些最好的农田,该地区第一季度的农业土地价值同比飙升了23% 。代理土地买卖的策略太阳能集团(Strategic Solar Group)表示,高端太阳能农场的平均租金是每英亩2000美元。

  故事的另一部分则涉及政府的绿色议程。尽管拜登总统的气候立法在参议员乔 · 曼钦(Joe Manchin)本月撤回支持后遭遇到了新的挫折,但一些议员和分析人士预测,拜登将通过行政行动来推进。为了实现拜登所提出的到2035年美国将100% 使用清洁电力的目标,美国能源部表示,太阳能部署还需要翻两番,也就是现在的四倍。

  农村不动产交易网站Land.com 表示,仅从太阳能发电场发电就需要1300万英亩土地,考虑到储能、电动汽车充电站以及电力基础设施的必要增加,这个数字还要增加一倍。除了商业激励,政府补贴和税收抵免也有助于解释为什么太阳能公司正在积极寻找土地。

  得州农工大学法律与工程学教授菲利克斯·莫尔曼(Felix Mormann)表示,拜登比以往任何时候都接近将太阳能推向主流。寻求减少排放、更清洁的空气和更便宜的能源有很多好处,但是,莫尔曼问道,谁最终会为这种大规模的公共支出买单,谁又会从中获得经济利益?

  换个角度来问这个问题就是: 这些经济利益将以谁的牺牲为代价来获得?

  今年,美国人已经看到食品类别的价格出现了两位数增长。在最新的消费者价格指数报告中,肉类、家禽、鱼类和鸡蛋价格同比上涨12% ,面包价格上涨11% ,牛奶价格上涨16% 。美国人口普查局发现大约十分之一的美国人没有足够的食物。

  俄罗斯和乌克兰达成协议,恢复乌克兰通过黑海出口粮食的消息应该能给一些大宗商品的价格降温。但伊利诺伊大学厄巴纳-香槟分校的保尔森表示,食品原料的价格下跌可能不会轻易转化为较为便宜的食品,部分原因是仍然高企的石油占据了美国食品成本的很大一部分。鉴于国内石油供应短缺,加上严重干旱和乌克兰战争的影响,太阳能侵占美国农田的时机可能会令人担忧。

  文|丽莎 · 贝尔法斯(Lisa Beilfuss)

  编辑|彭韧

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  《巴伦周刊》(barronschina)原创文章,未经许可,不得转载。英文版见2022年7月25日报道“A Food Shortage Could Be Coming, Even in the U.S.”。

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